什么是脑啡肽?

脑啡肽(Enkephalins)是一种抑制疼痛的神经递质。压制疼痛的目地是在保持专注的同时让身体应对痛苦,而不是让疼痛弥漫系统,并导致恐慌,悲痛或困惑。这些神经递质是多肽,意味着它们由很短的氨基酸链组成。目前已识别出两种不同的脑啡肽,即甲硫氨酸脑啡肽和亮氨酸脑啡肽。

这些神经递质由大脑和神经系统在接收到疼痛信号后释放。除了减轻疼痛感以外,脑啡肽还会改变人对痛苦的感知方式。这一点很重要,因为在疼痛缓解后仍然有可能经历恐慌或烦恼,这也是合成止痛剂的一个缺陷,它无法解决潜在的情绪问题。

由于这些神经递质会影响感知,因此在记忆功能和情绪方面扮演一个重要角色。它们也会影响食欲和消化系统功能。所有这些身体和情绪变化都对经历疼痛的人有好处,使释放内啡肽成为身体对疼痛和损伤产生反应的重要组成部分。这些多肽被归类为内啡肽,是让身体产生愉悦感的化合物家族成员之一。

科学家在20世纪70年代首次识别出这些化合物和它们的工作原理。与其它人体通过给神经系统传递信号分泌产生的物质一样,脑啡肽也在身体需要时自动产生。人不能控制神经递质的释放时间或数量,并且这些化合物会在需要时马上发挥作用。这种快速反应时间对许多神经递质很重要,因为体内环境不断改变,使在恰当时间传递适当信号变的很重要。

脑啡肽绑定体内的阿片传递素。该特点使之能有效控制疼痛,但也容易让人上瘾。针对脑啡肽成瘾和行为纠正特点的研究有很多,并且这些影响在使用合成止痛药绑定同样的受体时还会大大增加。实际上,成瘾性也是使用止痛药最令人担心的问题之一,因为医生希望给病人推荐不会造成依赖的止痛剂。