什么是致癌基因?

致癌基因是一种能导致细胞恶变的遗传因子。致癌基因能以多种途径进入人体,并且活动方式也各有不同。许多致癌基因是出错的细胞分裂基因,如把调整细胞死亡的遗传信息错读为促进恶意发展等。致癌基因必须被激活才能用于恶意发展,意味着人体能在没有癌症的情况下携带它们。携带致癌基因的人有发展成癌症的较大风险,因此建议采取措施阻止或控制风险

有些致癌基因具有遗传性,如乳腺癌就是经过研究证实的一种癌症。这种情况下,恶基因会代代相传,并在家族成员身上发生恶变。在环境理想时,这些遗传基因会被激活,并导致癌症。其它则是胎儿发育时恶变,或细胞分裂时恶变的结果。细胞分裂的越多,恶变风险越大。例如,皮肤癌就与皮肤遭受阳光损伤后尝试自我修复,有时转为恶变有关。

某些病毒将有害基因材料通过叫做病毒转染的过程引入人体也有可能导致恶变。病毒已被设计成引入新基因材料进一步自我发展,而这些材料有时是有害的。例如,子宫癌就与人乳头状瘤病毒感染有关,这是一种携带多种致癌基因的病毒。

人类还有所谓的原癌基因。这是一些正常基因,但如果恶变,有转变成致癌基因的潜在可能。原癌基因会因为细胞损伤,病毒转染和随机偶然性成为恶变风险。此外,它们在过度表达时也会变得危险。

与确定基因在体内的行为,以及研究致癌基因形成和导致活性的原因一样,识别致癌基因也是癌症研究的一个重要组成部分。从理论上讲,用基因疗法治疗某些癌症是完全有可能的,其中涉及将有害基因隔离或摧毁,使它们难以启动或导致恶变发展。